dimanche 12 novembre 2017

Vodafone a récolter les bénéfices de la téléphone mobile en Afrique

L'enquête pour l'observateur montre comment les transactions réalisées par le géant britannique des télécommunications ont bénéficié aux élites politiquement connectées en Afrique de l'Est
A roadside stall selling pre-paid cellphone cards in Kinshasa, Democratic Republic of Congo.

 A roadside stall selling pre-paid cellphone cards in Kinshasa, Democratic Republic of Congo. Photograph: Reuter

La diffusion des téléphones mobiles à travers l'Afrique a été l'une des réussites du continent au cours des deux dernières décennies, transformant des vies grâce à une meilleure communication et à des opérations bancaires plus simples. Cela a également engendré d'énormes profits pour des sociétés internationales puissantes - et pour certaines des personnes les plus riches et les mieux connectées d'Afrique.

Mais une enquête de l'Observateur sur les intérêts africains du géant britannique de la téléphonie mobile Vodafone, par le réseau Finance Uncovered, a soulevé de sérieuses questions sur la transparence et les processus par lesquels les entreprises occidentales pénétraient les marchés des télécommunications en Afrique.

Souvent, les opérateurs occidentaux qui voulaient un accès au marché dans un pays particulier devaient choisir entre accepter une participation du gouvernement dans l'entreprise ou donner des participations significatives à des «investisseurs locaux». Mais la façon dont ces gouvernements ont choisi leurs partenaires semble controversée, et des questions ont été soulevées sur la façon dont certaines transactions étaient structurées.
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L'enquête de Finance Uncovered a découvert que, dans certains cas, des élites politiquement connectées obtenaient des parts dans des filiales de Vodafone en empruntant de l'argent à Vodafone elle-même. De tels arrangements peuvent sembler étranges aux étrangers, mais ils sont légaux, et pour les rares chanceux capables de faire de telles transactions, les récompenses ont été énormes. La Société financière internationale, filiale de la Banque mondiale, estime que le chiffre d'affaires de la téléphonie mobile en Afrique subsaharienne est passé de 100 millions de dollars en 1995 à 40 milliards en 2015. En septembre dernier, Vodafone a levé 1,1 milliard de dollars Filiale africaine, Groupe Vodacom. Et le mois précédent, Vodacom Tanzania a levé 213 millions de dollars en vendant une participation de 25%. L'introduction en bourse, la plus importante sur le marché boursier de Dar es Salaam, a été un coup d'État pour l'un des hommes d'affaires les plus riches de la Tanzanie, Rostam Aziz.

Fils d'une famille commerçante tanzanienne prospère, ayant des intérêts dans les mines, l'agriculture, les ports et les médias, Aziz est devenu député en 1994 et est devenu trésorier national du parti au pouvoir après avoir financé et dirigé la campagne présidentielle réussie de Jakaya Kikwete en 2005 .

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Deux ans plus tard, en 2007, "l'influence extraordinaire" d'Aziz a été notée dans un câble de l'ambassade des États-Unis qui est apparu plus tard dans WikiLeaks. Le câble a cité un collègue politicien disant d'Aziz: "Je ne sais pas quelle magie ce gars a, mais il est le pouvoir derrière le trône."
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En 2011, il a démissionné en tant que député au milieu d'allégations de corruption qu'il a vigoureusement nié. A l'époque, Aziz suggéra que les revendications non fondées étaient l'œuvre de rivaux politiques. "J'ai décidé de renoncer à tous les postes de direction dans le parti ... ma décision est fondée sur la conscience de mettre fin à ces politiques de gouttière et de consacrer mon temps à mon activité", a déclaré M. Aziz dans son discours de démission.

A cette époque, il était un homme très riche. En 1999, une société Aziz a acquis une participation de 10% dans Vodacom Tanzania. Au cours des huit années suivantes, Aziz a augmenté sa participation à 35% via deux sociétés, Mirambo et Caspian.

Selon des règles communes aux actionnaires de Vodacom Tanzania, les investisseurs locaux tels que les sociétés d'Aziz ont été obligés de prêter de l'argent à l'opérateur télécoms pour l'aider à construire son réseau. Mais Vodacom a également prêté des millions de dollars à l'entreprise d'Aziz pour l'aider à s'acquitter de ses obligations.

D'après Vodafone, en 2012, la société d'Aziz devait 52,5 millions de dollars à Vodacom. Deux ans plus tard, la société d'Aziz a vendu la moitié de ses actions pour 240 millions de dollars. Sa participation le catapulta sur la liste Forbes des milliardaires mondiaux. Vodacom Tanzanie veut maintenant racheter la part restante de l'entreprise d'Aziz, ce qui lui rapporterait un autre énorme salaire.

Vodafone affirme que l'accord conclu en 1999 avec Aziz a eu lieu avant qu'il n'obtienne le contrôle majoritaire du groupe Vodacom et qu'il n'était "pas partie à la transaction". En 2006, il possédait la moitié du groupe, puis a continué à le contrôler.

Et Vodacom Tanzania n'est pas le seul intérêt de Vodafone en Afrique à avoir généré des bénéfices significatifs pour des actionnaires minoritaires influents et bien connectés. En 1999, le gouvernement kenyan de Daniel arap Moi a autorisé Vodafone Kenya à racheter une participation de 40% dans Safaricom, opérateur télécoms contrôlé par l'État, pour 42 millions de dollars.

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Il est apparu par la suite que Vodafone avait reçu des «conseils et une assistance» pour obtenir l'investissement d'une entreprise anonyme enregistrée à Guernesey, Mobitelea.

En 2001, Vodafone a accordé à Vodafone Kenya des options sur actions Mobitelea aux prix de 1999, ce qui lui a permis d'acquérir une participation dans Safaricom. Finance Uncovered estime que ces options ont finalement rapporté à Mobitelea un bénéfice d'environ 51 millions de dollars en 2009, ce qui reflète le succès spectaculaire de Safaricom.

L'implication de Mobitelea n'a pas émergé avant 2007, lorsque le gouvernement kenyan a mis en place une partie de sa participation dans Safaricom et a été tenu de lister tous les actionnaires actuels. Mais exactement qui était derrière la société n'a jamais été divulguée publiquement. Il y a des spéculations que les membres du cercle intime de Moi ont pu bénéficier de l'accord.

Après que des députés kenyans ont soulevé des préoccupations de corruption impliquant Mobitelea, le bureau britannique de lutte contre les fraudes a contacté Vodafone pour obtenir de plus amples informations. La société affirme qu'elle a travaillé en étroite collaboration avec l'OFS pour fournir des documents et des informations sur les personnes derrière Mobitelea, et que l'OFS a décidé de ne rien faire. Cependant, malgré la divulgation de l'information à l'OFS, Vodafone a déclaré qu'elle était légalement tenue de ne pas divulguer publiquement l'identité du bénéficiaire effectif de Mobitelea pour des raisons de confidentialité commerciale.

Cette explication a énervé beaucoup de Kenyans. John Githongo, le célèbre champion de la lutte contre la corruption au Kenya et président du Centre africain pour la gouvernance ouverte, s'est déclaré préoccupé par le fait que les véritables bénéficiaires de Mobitelea n'avaient jamais été identifiés publiquement.

"Reportage de ces transactions se poursuit avec un goût amer laissé dans la bouche", a déclaré Githongo. "Comment les médias britanniques et les ONG réagiraient-ils aux mêmes pratiques si elles se déroulaient au Royaume-Uni?"

On en sait beaucoup plus sur certains des actionnaires des activités de Vodafone au Mozambique. En 2007, Vodacom Mozambique a prêté près d'un million de dollars à Emotel, une société de télécommunications détenue par la branche économique du Frelimo, le parti au pouvoir, pour permettre au gouvernement de remplir ses obligations de devenir actionnaire à 3% de l'opérateur télécom.

Vodafone a déclaré que Vodacom a été informé par le gouvernement que s'il voulait opérer dans le pays, il devrait s'associer avec Emotel. Vodafone a déclaré que la transaction avait précédé l'acquisition d'un contrôle majoritaire de Vodacom Group et qu'elle n'était pas partie à l'accord.

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Un autre actionnaire était Intelec, une société qui gère les intérêts commerciaux d'Armando Guebuza, président du Mozambique jusqu'en 2015, et l'une des personnes les plus riches du pays.

Un troisième était le Whatana Investment Group, une société d'investissement présidée par Graça Machel, la veuve de Nelson Mandela. Son premier mari était Samora Machel, le président du Mozambique jusqu'à sa mort en 1986.

Les experts financiers soulignent que les entreprises étrangères sont souvent tenues par la loi d'inclure un élément d'investissement des actionnaires locaux si elles veulent se développer sur le marché d'un pays en particulier. Cependant, dans certains cas, les transactions nécessitent des niveaux de financement qui dépassent généralement les moyens de nombreux investisseurs locaux, ce qui signifie que les sociétés étrangères n'ont guère d'autre choix que d'offrir des facilités de prêt pour acquérir les capitaux propres concernés.

Vodafone insiste sur le fait que tous les prêts ont été offerts à des conditions commerciales sans lien de dépendance, avec des paiements d'intérêts à des taux commerciaux normaux. La compagnie a déclaré qu'elle avait «mis en place des mesures spécifiques de gouvernance et de conformité» lorsqu'il a été question de «personnes politiquement exposées».

Un porte-parole de Vodafone a déclaré: "Les questions que vous soulevez sont de nature historique (dans le cas du Kenya depuis 1996) avec des transactions initiales qui sont largement antérieures à nos équipes de direction actuelles, dans la plupart des cas de nombreuses années. Le personnel qui a participé à ces transactions - et qui peut avoir été en mesure de fournir des informations et un contexte potentiellement pertinents pour vos déclarations et questions - n'est plus employé par Vodafone ou Vodacom. "

L'ancienne présidente de la commission des comptes publics, la députée travailliste Dame Margaret Hodge, a demandé si Vodafone aurait pu faire plus pour s'assurer que les Africains ordinaires bénéficient des transactions.

"Vodafone ne devrait pas seulement se taire, tandis que les plus riches d'Afrique deviennent encore plus riches", a déclaré M. Hodge. "Ils auraient pu utiliser leur pouvoir pour s'assurer que, là où il y avait des règles de propriété locales, les gens ordinaires du pays en bénéficient, plutôt que l'élite riche".